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VTT

Filip Meirhaeghe de retour dans les pelotons

Publié le 03/01/2006 00:05

Sa suspension pour dopage purgée, le Belge Filip Meirhaeghe fera son retour dans les pelotons avec l'équipe Landbouwkrediet.
Sa suspension pour dopage purgée, le Belge Filip Meirhaeghe fera son retour dans les pelotons avec l'équipe Landbouwkrediet.

Fin juillet 2004, le monde du VTT est sous le choc. Le champion du monde en titre Filip Meirhaeghe fait l'objet d'un contrôle antidopage positif à l'EPO. Le Belge est tombé dans les mailles du filet un mois plus tôt, à l'occasion de la manche de Coupe du Monde de Mont-Sainte-Anne. A 33 ans, le pilote est navré mais joue franc-jeu et avoue avoir fait usage d'EPO dans sa préparation aux Jeux Olympiques d'Athènes. Il affirme avoir utilisé ce produit prohibé sept semaines auparavant, et ce pour la première fois de sa carrière, afin de ne pas passer à côté d'une occasion unique de devenir champion olympique. Au cours d'une conférence de presse tenue aussitôt, Filip Meirhaeghe annonce son retrait définitif de la compétition. Le Flandrien écope quelques semaines plus tard d'une suspension de quatre ans, dont seulement quinze mois fermes, la commission disciplinaire ayant tenu compte de la franchise du coureur.

Aujourd'hui, Filip Meirhaeghe a purgé sa peine, payé sa dette envers son sport, et mis un terme à sa retraite précipitée. A bientôt 35 ans, l'ancien champion du monde a décidé de reprendre le chemin des compétitions et effectuera son retour en cette année 2006. Après plusieurs semaines de tractations, une nouvelle équipe a décidé de lui faire confiance. "Tout au long de ma suspension, j'ai ressenti le soutien d'une large partie du public mais l'appui financier de parraineurs était quelque chose de bien plus ardu à conquérir, a expliqué Filip Meirhaeghe au journal belge La Dernière Heure. Je suis naturellement très heureux d'avoir retrouvé la confiance des sponsors." Cette main, c'est Gérard Bulens qui la lui a tendue. Le manager de l'équipe sur route Landbouwkrediet-Colnago a souhaité relancer un nouveau coureur en détresse, considérant Filip Meirhaeghe comme le cycliste Belge au plus grand potentiel après les champions du monde Tom Boonen et Sven Nys.

Gérard Bulens a ainsi convaincu Landbouwkrediet et deux autres sponsors, SportsTech et Versluys, à mettre la main à la poche pour embaucher Filip Meirhaeghe. Le pilote s'est engagé pour trois ans avec cette nouvelle structure, où il pourra travailler avec son entraîneur personnel Dominique De José. Ce nouveau contrat permettra au Belge d'effectuer sa préparation à la saison VTT... sur route. En effet, Filip Meirhaeghe devrait reprendre contact avec les pelotons cyclistes à l'occasion du prochain Tour de Langkawi. Côté objectif, l'ancien champion du monde reste évasif. "Je ne veux pas me fixer d'objectif précis ! J'ai repris l'entraînement foncier en août mais celui-ci a été interrompu en novembre du fait d'un voyage au Népal prévu de longue date." Néanmoins, cet engagement triennal avec Landbouwkrediet a bel et bien pour but de conduire Filip Meirhaeghe aux Jeux Olympiques de Pékin dans deux ans.

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